Los 5 métodos más comunes de la psicología

No son pocos los esfuerzos que se realizan para convertir el caos del conocimiento psicológico en un corpus teórico bien organizado, sistematizado y empíricamente validado cumpliendo los criterios del método científico.

Para esto, la psicología emplea una serie de métodos de estudio que permiten a los psicólogos acercarse a las preguntas que se plantean de la forma más óptima y con el menor número de sesgos, para poder construir conocimientos que servirán de base para nuevas hipótesis.

No existe un método mejor que otro, cada uno tiene sus ventajas y desventajas. Se trata más bien de escoger el método que mejor se acerque al fenómeno que queremos conocer. Según sea el objetivo, se empleará uno u otro. Los siguientes son los más utilizados.

Métodos de estudio en psicología

Típicamente, los métodos de investigación en psicología se dividen en tres grandes familias. El método correlacional, el método descriptivo y el método experimental, cada uno con sus particularidades y ventajas respecto a los demás.

Aunque no se detalla aquí todo el árbol genealógico de métodos de estudio, se especifican algunas metodologías que son particularmente importantes para el estudio de la psicología.

  1. Método correlacional

Cuando se habla de correlación, se refiere a la asociación entre dos variables. Una correlación indica cuántas de las veces en las que se observa un fenómeno A, se puede observar a la vez un fenómeno B. Por ejemplo, si se toman las variables “nivel socioeconómico” y “éxito académico” puede surgir la pregunta si estas dos correlacionan, es decir, si la aparición de una predice la aparición de la otra. Si tras examinar una muestra se encuentra que el incremento de una se asocia al incremento de otra, se puede hablar de una correlación positiva.

Esto es útil porque permite realizar predicciones. Sabiendo que el peso y la estatura correlacionan de forma positiva, cuando se ve a una persona alta se puede predecir que tendrá un peso alto. En este punto hay que detenerse y hacer una distinción entre asociación y causalidad.

Una correlación indica una asociación que permite predecir, pero no ofrece una explicación que responda por qué sucede. Con frecuencia se razona de un modo falaz, asumiendo que cuando dos fenómenos ocurren juntos, uno causa al otro. Muchas veces se ignora la presencia de terceras variables que median en la relación entre un fenómeno y el otro. Es por esto que para deducir causalidad se utiliza otro método que se explicará al final del artículo.

Los psicólogos suelen usar el método correlacional para obtener información acerca de fenómenos imposibles de reproducir en condiciones de laboratorio. Por ejemplo, si desean examinar la relación entre la ingesta alcohólica y el número de visitas a servicios de urgencias resulta óptimo diseñar un estudio correlacional para ver cómo a medida que aumenta el consumo de alcohol, aumentan también el número de visitas.

  1. Método descriptivo

Los psicólogos escogen este método de estudio cuando quieren describir un fenómeno tal como ocurre, de forma minuciosa y exhaustiva en todos sus aspectos. Consiste en cualquier intento para determinar o identificar cuál es el fenómeno sin entrar en el porqué, en el cuándo o en el cómo.

Es el método que escogen cuando quieren dar respuesta a preguntas como: "¿qué actitudes tienen los mayores de 65 años en entornos rurales hacia la homosexualidad?". A través de encuestas, estudios de caso y observación sistemática es posible responder a preguntas no cuantificables. Asimismo, permite realizar un primer acercamiento a una cuestión que puede ser más minuciosamente abordada a través de estudios correlacionales o experimentales.

  1. Método experimental

Dentro de los métodos de estudio de la psicología, el método experimental tiene como objetivo dilucidar cuál es la relación causa-consecuencia a través de la manipulación de una de las variables. Son los llamados estudios de laboratorio. Este método tiene la ventaja de ser objetivo, las ideas preconcebidas del investigador tienen poco peso sobre los resultados y apenas generan sesgos. Por esto, es el método por excelencia cuando desean obtener datos seguros, fiables y certeros cuando el fenómeno a estudiar lo permita. Esto no significa que sean el único tipo de estudios válidos para generar conocimiento, es posible generar conocimiento a través de estudios correlacionales, pero los diseños experimentales permiten un grado de seguridad y explicación mayor.

En los estudios experimentales el investigador modifica una variable que él controla, llamada variable independiente, para observar los cambios en una segunda variable, la variable dependiente.

Por ejemplo, si quieren observar la relación causal entre la administración de un fármaco y la desaparición de síntomas, utilizan el método experimental de estudio. Dividiendo la muestra en dos grupos, donde a uno se le administra un fármaco y al otro un placebo, si miden los síntomas en varios puntos de la investigación obtendrán datos experimentales acerca de cómo la variable dependiente “síntomas” desaparece cuando introducen la variable independiente “fármaco”. Para saber cuánto ha cambiado la variable dependiente tras la introducción del cambio, es fundamental tomar datos antes del cambio. Esta es la llamada línea basal, el punto de partida del experimentador.

  1. Estudio con gemelos

En ocasiones los psicólogos emplean métodos que no terminan de caer en una de estas tres grandes familias. Por ejemplo, cuando quieren conocer si la personalidad es fruto de la socialización o si bien es heredable, emplean los estudios de gemelos. En estos estudios toman gemelos separados al nacer que crecen en familias diferentes y estudian su personalidad en diferentes puntos de su vida.

Al cabo de un tiempo, comparan las diferencias entre gemelos y, con una muestra de gemelos suficientemente grande, pueden hacerse una idea de cuánto se debe a factores genéticos y cuánto al modo en que los niños son criados.

  1. Modelos informáticos

Otra forma de estudiar el comportamiento es a través de modelos informáticos. Este es un método muy frecuente en el estudio del pensamiento. Consiste en elaborar una teoría acerca de cómo funciona un proceso mental concreto, por ejemplo el reconocimiento de palabras, y crear un programa que simule este proceso tal como piensan que ocurre. Entonces ponen a prueba diferentes hipótesis a través de este programa, realizando simulaciones tal como las haría un humano. No obstante, la validez de este método depende de lo válida que sea la teoría que lo sustenta.

Fuente: PsicologíayMente.com

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